Sait-on regarder une constellation ?

Constellation est le nom donnée par l’homme à un groupe d’étoiles censé représenter une forme quand on les relie entre elles (douze constellations du zodiaque, Grande ourse, Persée,…).Mais les apparences sont trompeuses, examinons le fameux W de Cassiopée (facilement visible dans le ciel même en ville) :

Les distances à la Terre des étoiles composant Cassiopée (figurant entre parenthèses, en années-lumière) sont en fait très différentes : ce qui représente un W sur la voûte céleste, qui apparaît comme un plan depuis la Terre (la « sphère des fixes » d’Aristote) est, en réalité, en trois dimensions, un W très déformé !

Une autre apparence est trompeuse : les étoiles Cassiopée α et γ sont les plus brillantes, apparaissant à peu près à la même brillance depuis la Terre (ce qu’on mesure comme étant la magnitude apparente). Or, étant de distance très différente depuis la Terre, leur luminosité intrinsèque est en fait fort différente l’une de l’autre : Cassiopée α est environ 600 fois plus brillante que le Soleil, et Cassiopée γ est environ 4400 fois plus brillante que le Soleil ! Ces deux étoiles nous apparaissent assez similaires sur la voûte céleste et dans le W, mais en fait l’une est 3 fois plus lointaine et 7 fois plus lumineuse que l’autre !

En bref, ne pas se fier aux apparences quand on regarde le ciel (en général d’ailleurs ?)… et apprendre à regarder.